Les Mystères du Lac Natron

La nature est pleine de surprises et d’étranges phénomènes, celui qui retient ici toute notre attention se trouve au nord de la Tanzanie et s’étend épisodiquement jusqu’au Kenya.

Il s’agit d’un lac d’origine tectonique dont la particularité est de transformer en pierre tous les animaux qui plongent dans ses eaux. Non pas une légende ou le reflet d’un nouveau film fantastique, mais une réaction provoquée, entre autres, par le carbonate de sodium et le bicarbonate de soude contenus dans le lac.

Les scientifiques se sont bien évidemment penchés sur ce phénomène de pétrification pour tenter de le comprendre. Ils ne sont pas encore parvenus à trouver d’explication mais ils ont constaté que l’eau du lac Natron présentait d’intéressantes spécificités. Selon le magazine New Scientist, cette eau atteint 60°C et son taux d’alcalinité varie entre 9 et 10.5 (pH), soit presque autant que celui de l’ammoniaque.

Même si ces particularités sont très probablement liées à la pétrification des imprudents visiteurs du lac, les scientifiques peinent à trouver une explication précise à cette alchimie.

Vue panoramique du lac Natron

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Est-ce le choix de la nature de protéger ainsi les dernières populations de flamants roses nains ?

En effet, si la majorité des animaux ou espèces vivantes ne peuvent s’y aventurer, ces flamants roses y migrent par milliers chaque année. Entre les mois d’août et octobre, ils y pondent leur progéniture en toute sérénité puisqu’ici leurs œufs sont à l’abri de tout prédateur. Vous assistez alors à un théâtre naturel où des milliers de flamants roses nains se regroupent au cœur de ces paysages minéraux, en étroite cohabitation avec le peuple Massaï.

Une question se pose alors, pourquoi les flamants roses sont-ils les seuls – ou presque – à résister et à adorer le lac Natron ?

Le flamant nain se nourrit principalement d’une cyanobactérie qui ne se développe que dans les lacs très alcalins ce qui est le cas du Lac Natron, connu pour ses eaux chaudes et alcalines. Le bec épais de l’oiseau lui permet de saisir des aliments de taille minuscule. Nous pouvons donc imaginer que leur corps est habitué à ces composants, ce qui pourrait expliquer leur résistance. De plus, les sources pérennes du lac fournissent l’eau douce destinée aux petits, la matière nécessaire pour la construction du nid est facilement disponible et la nourriture est abondante.

Colonie de flamants nains

Si le lac Natron est encore mal connu et peu visité, il a déjà attisé la curiosité d’un grand nombre de photographes et de scientifiques.

Le plus connu est le photographe Nick Brandt qui a immortalisé cette singularité avec des clichés uniques et surprenants : plusieurs espèces d’oiseaux comme des sternes, des marabouts, des pélicans et autres chauves-souris sont comme liquéfiés, pétrifiés. 

Dès leur premier plongeon, leurs plumes sont brûlées par la forte acidité des eaux, les oiseaux semblent alors directement sortis d’un film d’épouvante.

La célèbre compagnie de production Walt Disney a d’ailleurs, en 2008, tourné un documentaire nommé « les ailes pourpres : le secret des flamants ». Le film relate cette fascinante migration ainsi que l’histoire des espèces qui ont su tirer profit et s’adapter à cette acidité rare.

Le Lac Natron a été et sera toujours une source d’inspiration pour de nombreux artistes. Même le roi de la pop, Michael Jackson, aurait tourné des scènes du clip Earth Song autour de ce lac emblématique…

D’après les Massaï, ce phénomène inexpliqué a probablement un lien avec le volcan Ol Doinyo Lengaï, le dernier actif de Tanzanie. Considéré comme sacré, son nom signifie « montagne des Dieux ». Ce peuple au mode de vie ancestral et nomade migre dans la région en fonction des saisons de pluie ou de sécheresse.

Laissez-vous tenter par l’exploration de ce monde aux allures pétrifiées, mais beaucoup plus vivant qu’il voudrait nous le faire croire….

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